Miguel de Cervantes, (en pleno Miguel de Cervantes Saavedra), nació en 1547, en Alcalá de Henares, España y murió 1616, en Madrid, novelista, dramaturgo y poeta español, creador del Quijote (1605-1615), la más importante y célebre figura de la literatura española. 

Su novela Don Quijote ha sido traducida, en su totalidad o en parte, a más de 60 idiomas. Se siguen imprimiendo ediciones regularmente, y la discusión crítica de la obra no ha disminuido desde el siglo XVIII. 

Al mismo tiempo, debido a su amplia representación en el arte, el drama y el cine, las figuras de Don Quijote y Sancho Panza probablemente sean visualmente conocidas por más personas que cualquier otro personaje imaginario de la literatura mundial.

Cervantes el gran experimentador

Cervantes fue un gran experimentador. Probó su mano en todos los géneros literarios principales, excepto en el épico. Fue un notable escritor de cuentos, y algunos de los de su colección de Novelas ejemplares (cuentos ejemplares, 1613),  que alcanzan un nivel cercano al de Don Quijote, a escala de miniatura.

Cervantes nació a unos 32 km de Madrid, probablemente el 29 de septiembre (el día de San Miguel). Ciertamente fue bautizado el 9 de octubre. Era el cuarto de siete hijos en una familia cuyos orígenes eran de la pequeña burguesía, pero que había descendido en el mundo. 

Su padre era un barbero-cirujano que colocaba huesos, realizaba sangrías y atendía necesidades médicas menores. La familia se mudó de ciudad en ciudad, y poco se sabe de la educación temprana de Cervantes. 

La suposición, basada en un pasaje de una de las Historias Ejemplares, es que estudió durante un tiempo bajo los jesuitas, aunque no es improbable, sigue siendo una conjetura.

A diferencia de la mayoría de los escritores españoles de su tiempo, incluyendo algunos de origen humilde, aparentemente no fue a la universidad. Lo que es seguro es que en algún momento se convirtió en un ávido lector de libros. 

El director de una escuela municipal de Madrid, un hombre de tendencias intelectuales erasmistas llamado Juan López de Hoyos, se refiere a un Miguel de Cervantes como su querido alumno. Esto fue en 1569, cuando el futuro autor tenía 21 años, por lo que, si se trataba del mismo Cervantes, debió ser alumno-profesor de la escuela o haber estudiado antes con López de Hoyos. Su primer poema publicado, sobre la muerte de la joven reina de Felipe II, Isabel de Valois, apareció en esta época.

Su estadía en Italia

Ese mismo año dejó España para ir a Italia y parece que este viaje  se debió a que era buscado por la ley por su implicación en un incidente con heridas, que es otro misterio, porque las pruebas son contradictorias. En cualquier caso, al ir a Italia Cervantes estaba haciendo lo que muchos jóvenes españoles de la época hacían para avanzar en sus carreras de una manera u otra. 

Al parecer durante un tiempo sirvió como chambelán en la casa del cardenal Giulio Acquaviva en Roma. Sin embargo, para 1570 se había alistado como soldado en un regimiento de infantería española estacionado en Nápoles, entonces una posesión de la corona española. Estuvo allí alrededor de un año antes de que viera el servicio activo.

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Su vida como soldado

A mediados de septiembre de 1571 Cervantes navegó a bordo de la Marquesa, parte de la gran flota bajo el mando de Don Juan de Austria que se enfrentó al enemigo en octubre en el Golfo de Lepanto cerca de Corinto. La feroz batalla terminó en una aplastante derrota para los turcos que finalmente rompería su control del Mediterráneo. 

Hay relatos independientes de la conducta de Cervantes en la acción, y coinciden en dar testimonio de su coraje personal. Aunque afectado por la fiebre, se negó a permanecer abajo y se unió al grueso de la lucha. Recibió dos heridas de bala en el pecho, y una tercera dejó su mano izquierda inútil para el resto de su vida. Siempre destacó con orgullo,  su conducta en la batalla.

De 1572 a 1575, basado principalmente en Nápoles, continuó su vida de soldado, estuvo en Navarino y vio la acción en Túnez y en La Goleta. Cuando se le ofreció la oportunidad, debió familiarizarse con la literatura italiana. Tal vez con una recomendación para ascender al rango de capitán, más probablemente al dejar el ejército, se embarcó hacia España en septiembre de 1575 con cartas de recomendación al rey del duque de Sessa y del propio Don Juan de Austria.

Funcionario Civil  y Escritor

De vuelta en España, Cervantes pasó la mayor parte del resto de su vida de una manera que contrastaba totalmente con su década de acción y peligro. Estaría constantemente falto de dinero y en un tedioso y exigente empleo.

Pasarían 25 años antes de que obtuviera un gran éxito literario con el Quijote. A su regreso a casa se encontró con que los precios habían subido y el nivel de vida de muchos, particularmente los de la clase media, incluyendo su familia, había caído. 

La euforia de Lepanto era cosa del pasado. El historial de guerra de Cervantes no trajo la recompensa que esperaba. Solicitó sin éxito varios puestos administrativos en el imperio americano de España. Lo máximo que logró fue un breve nombramiento como mensajero real a Orán, Argelia, en 1581. En vano siguió a Felipe II y a la corte hasta Lisboa, en el recién anexionado Portugal.

En esta época tuvo una aventura con una joven casada llamada Ana de Villafranca, cuyo fruto fue una hija. Isabel de Saavedra, la única hija de Cervantes, se crió más tarde en la casa de su padre. A finales de 1584 se casó con Catalina de Salazar y Palacios, 18 años menor que él. Ella tenía una pequeña propiedad en el pueblo de Esquivias en La Mancha. 

Tampoco hay ninguna razón especial para suponer que Catalina fuera una inspiración o un modelo para los personajes de la poesía que Cervantes estaba escribiendo ahora o en su primera ficción publicada, La Galatea (1585; Galatea, un romance pastoral), en el nuevo género de moda del romance pastoral. 

El editor, Blas de Robles, le pagó 1.336 reales por ella, un buen precio por un primer libro. La dedicación de la obra a Ascanio Colonna, un amigo de Acquaviva, fue una apuesta por el mecenazgo que no parece haber sido productiva. 

Sin duda, ayudado por un pequeño círculo de amigos literarios, como el poeta Luis Gálvez de Montalvo, el libro llevó el nombre de Cervantes ante un sofisticado público lector. Pero las únicas ediciones posteriores en español que aparecieron en vida del autor fueron las de Lisboa, 1590, y París, 1611.

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Cervantes el Escritor de Obras de Teatro

Cervantes también se dedicó a la escritura de obras de teatro en esta época, en los albores del Siglo de Oro del teatro español. Contrató para escribir dos obras para el director teatral Gaspar de Porras en 1585, una de las cuales, La confusa, la describió más tarde como la mejor que había escrito. Muchos años después afirmó haber escrito 20 o 30 obras en este período, que, según el escritor, fueron recibidas por el público sin ser rechazadas o sin que los actores fueran acosados y abucheados.

El Recaudador de Impuestos

En 1594 Cervantes estaba en Madrid buscando un nuevo puesto. Recibió un nombramiento que le llevó de vuelta a Andalucía para recaudar los impuestos atrasados. 

Aunque se trataba de un ascenso, el trabajo no era más gratificante que el anterior y estaba igualmente plagado de dificultades financieras y enfrentamientos. Cervantes no era por temperamento un hombre de negocios. Probablemente por mutuo acuerdo el nombramiento fue terminado en 1596.

Su Triunfo con la Publicación de Don Quijote

En julio o agosto de 1604 Cervantes vendió los derechos de El ingenioso hidalgo don Quijote de la Mancha, conocido como Don Quijote, Parte I, al editor-librero Francisco de Robles por una suma desconocida. 

La licencia de publicación se concedió en septiembre y el libro salió en enero de 1605. Hay indicios de que su contenido se conocía o se sabía antes de su publicación, entre otros, a Lope de Vega, cuyas vicisitudes con Cervantes estaban entonces en un punto bajo. 

Se sabe que los compositores de la imprenta de Juan de la Cuesta en Madrid fueron responsables de muchos errores en el texto, muchos de los cuales se atribuyeron durante mucho tiempo al autor.

La novela fue un éxito inmediato y en agosto de 1605 había dos ediciones de Madrid, dos publicadas en Lisboa y una en Valencia. Siguieron las de Bruselas, 1607; Madrid, 1608; Milán, 1610; y Bruselas, 1611. 

La segunda parte, del ingenioso caballero don Quijote de la Mancha, salió en 1615. La traducción inglesa de Thomas Shelton de la primera parte apareció en 1612. El nombre de Cervantes pronto sería tan conocido en Inglaterra, Francia e Italia como en España. 

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